Proxy za mamuta bi ustvaril z urejanjem DNK ogroženega sorodnika, azijskega slona. (Fotografija Claudia Legge)

Vrnitev volnenega mamuta je že imela nenamerno posledico

Vendar je pozitiven.

Nič ne manjka nobenega dela Georgea Church-a, da bi vrnil volnatega mamuta z urejanjem genov CRISPR-Cas9. Bil je predmet člankov in knjig in kmalu bo v celovečercu. Toda preden bomo izvedeli, ali lahko Church's ekipa odvrne podvig, so že ustvarili presenetljivo nenamerno posledico. Nekatere današnje ogrožene slone bi lahko rešili, da bodo njihovi kosmati bratranci sledili v izumrtje.

Da bi spremenili izumrtje mamuta, morajo znanstveniki urediti celice dokaj blizu živečega sorodnika, azijskih slonov. Ko je Church's ekipa proučila biologijo slonov, so izvedeli, da sev herpesa - imenovan slonski endoteliotropni herpesvirus ali EEHV - ubija mlade teleta v ujetništvu in v divjini. EEHV je glavni vzrok smrti za slone v ujetništvu med 1. in 8. letom v Severni Ameriki in Evropi. V Indiji, na Tajskem in v Kambodži je bilo ugotovljenih več kot deset primerov okužbe, vendar je pojavnost lahko še višja, saj je težko spremljati okužbe v naravi, kjer se je število azijskih slonov prepolovilo na v preteklem stoletju. Za razliko od ljudi, herpes ubija mlade slone v nekaj dneh do tedna. Ko v krvnem obtoku začne razbijati krvne žile, povzroči krvavitev organov, dokler se krvavitev ne usodno pojavi.

Virolog Paul Ling vodi vodilni raziskovalni center za EEHV na medicinski fakulteti Baylor. S sodelavci tedensko spremlja slone v sosednjem živalskem vrtu Houston z iskanjem virusnih delcev v njihovi sluznici krvi in ​​debla. Če ga odkrijemo dovolj zgodaj, ga lahko zdravimo s protivirusnimi zdravili. Niso vsa zdravljenja uspešna, zato si prizadevajo razviti cepivo. Ling je sekvenciral genom enega seva, EEHV1, tistega, ki je povzročil smrt 90 odstotkov slonov. Razvoj cepiva pa bi lahko pospešili, če bi ga znanstveniki lahko vzgojili - omogočili ponovitev - v laboratoriju, da bi lahko bolje preučili, kako EEHV1 naredi slone, ki so zanj dovzetni. Vendar se to delo še ni zgodilo, dokler Church's ekipa ni sledila interesu za izumrtje do Lingovih vrat laboratorija.

Bobby Dhadwar, podoktorski raziskovalec cerkvenega laboratorija, zbira delce EEHV1, ki jih je Ling dal od okuženih slonov, da bi ga gojil v laboratoriju. Montaža je skoraj končana. Če lahko virus v kulturo spravi v kulturo, bo za spremembo uporabil CRISPR-Cas9. Sprememba, ki jo želi narediti: onemogočiti gene, ki ustvarjajo beljakovine, ki vodijo do okužbe. Slone bi lahko nato cepili z odmerkom tega doktoriranega virusa, če bi se to izkazalo za varno.

Ling ima na voljo tudi druge pristope k zdravljenju, če pa kdo goji virus, "bi bilo fantastično," pravi. Celice v krožniku bi lahko neposredno ocenil učinkovitost različnih zdravil in cepiv proti herpesu, namesto da bi se opiral na posredne teste pri slonih.

Dhadwar medtem že išče zunaj živalskega vrta in preiskuje podobne možnosti CRISPR-Cas9 za virus humanega herpesa, ki prizadene milijarde po vsem svetu. Na novo srečanje v cerkvenem laboratoriju se je zatekel k srečnemu presenečenju: "Brez volnenega mamuta in dela za iztrebljanje tega ne bi storil. To sploh ne bi prestopilo moje mize. "

Britt Wray je avtor oddaje Rise of the Necrofauna: The Science, Ethics and Rizks of Deinstction, sovoditelj BBC-jevega podcasta "Jutri svet" in doktorski kandidat za znanstveno komuniciranje na univerzi v Kopenhagnu.